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Demanda por incumplimiento de contrato desestimada por Covid-19

Se desestimó una demanda contra una casa de subastas de Nueva York por cancelar la venta de una pintura. Se planeó una pintura de Rudolf Stingel para una subasta con la casa de subastas Phillips a principios de este año y se acordó contractualmente. Pero a medida que se instalaba Covid-19, la pandemia hizo que Phillips cancelara todas las ventas. El remitente de la obra de arte demandó a Phillips por $ 17 millones.

Phillips tenía un acuerdo con el marchante Joseph Nahmad y su empresa, JN Contemporary Art LLC. La pintura de Stingel de Nahmad se subastará en mayo en Nueva York. Sin embargo, la pandemia se fortaleció y se convirtió en una emergencia total en marzo. Eso llevó a la suspensión de las ventas y fue el comienzo de problemas legales entre Nahmad y Phillips.

Aunque Phillips había planeado cumplir con el acuerdo, el 1 de junio quedó claro que no podía hacerlo. Nahmad alegó una razón más disimulada para la cancelación de la venta. Según él, Phillips determinó que el mercado de la pintura de Stingel se había debilitado. Como resultado, argumentó, la casa de subastas concluyó que perdería dinero con la venta, pero culpó a Covid.

La jueza Denise Cote, del Tribunal de Distrito Sur de Nueva York, llegó a una conclusión diferente. Citó una cláusula de fuerza mayor en el contrato como base para su fallo. La fuerza mayor permite que una parte quede eximida de una obligación contractual si se enfrenta a circunstancias fuera de su control. Estas a veces se denominan cláusulas de “acto de Dios” y son comunes en los contratos. Los eventos específicos cubiertos por estas cláusulas incluyen guerras, huelgas y desastres naturales.

En opinión de Cote, la cláusula de fuerza mayor, combinada con la pandemia, permitió a Phillips cancelar la venta. Se refirió a Covid como un desastre natural que encaja perfectamente con el significado de la cláusula.

La demanda se presentó en junio pasado, poco después de que Nahmad se enterara de la cancelación. Había solicitado $ 17 millones en daños: $ 7 millones en daños compensatorios y $ 10 millones en daños punitivos. Los daños punitivos no se otorgan comúnmente por incumplimiento de demandas contractuales. Están diseñados para castigar o disuadir conductas ilícitas, en lugar de compensar a la parte lesionada. Nahmad razonó que la cancelación de Phillips le hacía "imposible" vender la pintura de Stingel a otra casa de subastas.

La demanda de Nahmad no solo buscaba daños monetarios. También pidió un remedio llamado desempeño específico. En los casos de contrato, el desempeño específico se refiere a una orden de que una parte haga algo para compensar un incumplimiento. Más particularmente, un tribunal puede ordenar a una parte que cumpla con su obligación contractual tomando una acción específica. En esta demanda, Nahmad solicitó que el tribunal obligara a Phillips a subastar la pintura en su próxima venta. Pero esa solicitud también fue denegada.

Demandas como estas demuestran la importancia de contratos bien redactados y asesoría legal competente. Aunque las cláusulas de fuerza mayor son comunes, la pandemia de Covid las está probando de nuevas formas. El juez en este caso vio a Covid como un desastre natural, lo suficientemente grande como para consumir la obligación contractual de una de las partes. Sin embargo, todavía se necesita una representación legal efectiva para convencer a un juez de que tome la decisión correcta. Las empresas de Nueva York merecen un bufete de abogados que sepa cómo lidiar con asuntos tanto transaccionales como litigiosos.

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